世界初!心臓からの"メッセージ"で「がん転移予防」

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いま日本で、「がんの転移を予防する新しい薬」の臨床試験が行われています。これまでも「抗がん剤」など、がんに直接対抗する薬はありましたが、転移・再発を防ぐという発想の薬はありませんでした。そんな中に登場したこの画期的な新薬、実はすでに医療現場で「心不全の治療」に使われている既存の薬と同じものです。どうして"心不全の薬"で"がんの転移を予防"することができるのでしょうか?

心臓から出る"メッセージ物質"・ANPの不思議な働き

薬の有効成分となっているのは、「ANP(心房性ナトリウム利尿ペプチド)」と呼ばれる物質です。このANP、もともとは人工的に合成された薬ではありません。わたしたちの体の中で、「心臓」から放出される物質として発見されました。何らかの原因で心臓に負担がかかった時、心臓の筋肉の細胞からANPが放出され、血液の流れに乗って全身に広がっていきます。ANPとは、いわば「疲れた、しんどい」という心臓のメッセージを体中に伝える"メッセージ物質"なのです。血液に乗って運ばれてきたANPは、体のあちらこちらの臓器などで受け取られ、それぞれに異なる反応を起こします。例えば、「腎臓」がANPを受け取ると、尿の量を増やして、体から余分な水分を排出します。それによって血圧を下げ、心臓を楽にすることができるからです。また、全身の血管もANPを受け取ります。すると血管が拡張し、やはり血圧を下げる働きをします。こうして心臓の「疲れた、しんどい」というメッセージに応えて、全身でさまざまな変化が起きるのです。

臨床試験でがんの手術前後に患者に投与されるANP

このように、心臓から出るANPには、血圧を下げて心臓を楽にする作用があるため、これまで心不全の治療薬として使われてきました。それがいま、ある日本人医師の発見をきっかけに、「がん転移予防薬」としても注目され始めたのです。

ANPを投与するとがんの無再発率が91%に

国立循環器病研究センター研究所の野尻崇医師は、元々心臓の専門医でしたが、あるとき肺がん手術を多く行っている病院に移ったことをきっかけに、自身も肺がん手術を担当するようになりました。その際、手術中の患者の心臓の負担を減らすために、それまで心不全患者によく使っていたANPを投与してみました。すると不思議なことに、がん手術の際にANPを投与した患者では、手術後の転移・再発が起こりにくくなることに気づいたのです。データを見ると、手術から2年後の無再発生存率が、ANPを投与しなかった場合は67%なのに対し、ANPを投与した患者では91%にも向上していました。

無再発生存率を示したグラフ ANP投与でぐんと生存率が上がった

いったいなぜこんな効果が現れたのか?さらに研究を進めた野尻さんは、ANPには血圧を下げる以外に、「別の効果」があることを発見します。その効果とは、「血管をきれいにする」作用です。血管の内側は、至る所さまざまな原因で傷んで、ささくれていることがあります。ところが、心臓から出たANPが傷んだ部分の血管に受け取られると、速やかにささくれが修復され、きれいになることが分かったのです。

電子顕微鏡で撮影 (左)ささくれた血管 (右)きれいな血管 (国立循環器病研究センター研究所 野尻崇)
電子顕微鏡で撮影 (左)ささくれた血管 (右)きれいな血管
(国立循環器病研究センター研究所 野尻崇)

新たに見つかった、このANPの作用も、「心臓を助ける」反応のひとつと言えます。血管の内側がささくれた場所では、血液の流れを滞らせる「血栓」ができやすくなります。これを速やかに修復すれば、心臓の負担を減らすことになるからです。

ANPの作用が がんの転移を防ぐ

実はこの血管の修復を促すANPの作用こそが「がんの再発・転移の予防」につながります。がん手術の後には、わずかながら、がん細胞が血液中に流れ出して全身を巡っています。これらは数日で死ぬため、普通は問題になりません。ところが、血管にささくれた場所があると、がん細胞がそこから入り込みやすくなります。こうしてがん細胞が血管から臓器の組織に入ってしまうと、がんの転移が起きることがあるのです。

CG ささくれた血管部分から入り込む「がん細胞」

そこでいま、手術の直前から3日間にわたってANPを血液中に直接投与するという大規模な臨床試験が行われています。ANPの働きで血管のささくれた場所を減らし、がんの転移・再発を減らすことができると期待されています。もしこの効果が証明されれば、がん治療における大きな光明となるに違いありません。

"心臓からのメッセージ"を全身に向けて伝える物質「ANP」。そのやりとりを通じて行われている「心臓と血管の"会話"」に注目することで、全く新しい医療の扉が開かれようとしているのです。

この記事は以下の番組から作成しています

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